Blog

DAE Studios: gaming made in Kortrijk.

Michiel Houwen

Sinds enkele jaren vind je in Kortrijk het kloppende hart van een relatief jonge, maar erg levendige tak van onze audiovisuele sector: de game-industrie. De stad huist niet enkel de wereldvermaarde gameopleiding 'Digital Arts and Entertainment' van de Howest Hogeschool, maar ook het daaruit voortgevloeide DAE Studios. Met Amplo als HR-partner mikken ze bij DAE Studios in hun ambities en dienstverlening op hetzelfde niveau als de opleiding waaruit ze zijn ontstaan.

“We bestaan in feite al langer, maar vanaf 2018 zetten we echt in op een acceleratorwerking”, verduidelijkt Michiel Houwen. Hij is sinds dat jaar operations manager van DAE Studios en zette de huidige focus op scherp. “Voordien waren we een studio die ook games ontwikkelde onder eigen naam. Maar tegenwoordig produceren we zelf niet meer. We werken samen met ontwikkelaars en ondersteunen eigenlijk iedereen met een goed businessidee. We opereren internationaal, maar zijn vooral werkzaam vanuit onze vaste locatie in Kortrijk. Hier willen we ook een toonaangevend ecosysteem uitbouwen van startups in de gametechnologie.”

Waarvoor kunnen gameontwikkelaars bij jullie terecht?

“Iedereen die geïnteresseerd is in het opstarten van een eigen studio binnen de game-industrie is welkom bij ons. Vooral mensen die willen bouwen aan een commercieel succes zijn in eerste instantie onze focus. Zulke profielen leiden we naar wat we noemen onze 2-Games-a-Month-incubator. In deze periode tussen februari en juni begeleiden we mensen in het efficiënt ontwikkelen van concepten met commercieel potentieel. Tijdens die periode kijken we welke de succesvolle of talentvolle teams zijn waarin we verder zullen investeren. Hen nemen we mee naar de acceleratorfase.”

“In dat stadium geven we de ontwikkelaars fysiek een plek bij ons en helpen we hen aan hun eerste opdrachten. We tonen hen de weg naar financiële middelen, naar een sterk netwerk en leren hen hoe op te schalen. Want dat is een van de pijnpunten in de ontwikkeling van een game: zorgen dat je geld binnenkrijgt om een eigen inbreng voor toekomstige projecten te verzekeren. Het is namelijk heel erg moeilijk om voor de eerste projecten 100% externe fondsen op te halen. Ontwikkelaars daar wegwijs in maken, behoort dus onder andere tot onze dienstverlening. Al zijn we niet verlegen om zelf ook te investeren in beginnende studio’s.”

Vanuit welke visie is jullie werking ontstaan?

“Er zitten nu ongeveer 1300 studenten in de drie bachelorjaren van de opleiding 'Digital Arts and Entertainment' in Kortrijk. Dat zijn er heel wat. En als vanzelfsprekend met zo’n internationaal gerenommeerde opleiding, komen gamestudio’s van over heel de wereld hier op zoek naar talent. Alumni vertrekken naar het buitenland en wij zien het talent wegtrekken. Om die braindrain tegen te gaan, willen wij lokaal meer opportuniteiten creëren. We willen een ecosysteem opbouwen waarin we startups ondersteunen die hier iets willen op poten zetten, en met succes: we hielpen tot nu toe zeven game studio’s opstarten. We baseren ons daarvoor deels op wat we in Montreal hebben gezien. Daar was vroeger niets op het vlak van game-industrie, terwijl we er nu een bloeiend ecosysteem aantreffen. Grote internationale spelers zijn naar daar getrokken om er op z’n minst een lokale divisie uit te bouwen. Dat willen wij op lange termijn ook hier doen.”

“We zien daarnaast meer en meer aanvragen binnenkomen van bedrijven uit diverse sectoren die het nut inzien van gametechnologie. Zeker nu de ‘metaverse’ steeds vaker in het nieuws komt, zien organisaties potentieel in onze gameontwikkelaars. Zo hebben we al samen met de Colruyt Group toepassingen op basis van gametechnologie ontwikkeld, en hebben we voor Fluvius een VR-simulator gecreëerd om hun cursisten bij te scholen. We spitsen ons dus niet enkel toe op puur entertainment, zoals de klassieke PC-games of Playstation-games. Er is zeker ook ruimte voor b2b-toepassingen. Vaak is het financieel gezien zelfs veiliger om hierop in te zetten in plaats van op entertainment. De pure vrijetijdsmarkt is namelijk een bikkelharde markt die in bijna elk segment oververzadigd is. Elke dag verschijnen er honderden nieuwe spellen online en jij moet er dan voor zorgen dat je erbovenuit steekt.”

Zijn er al succesverhalen voortgekomen uit jullie werking?

“Ja zeker, Play It Safe is er zo eentje. Zij hebben een platform ontwikkeld waarmee bedrijven allerlei zaken over veiligheid en preventie op een speelse manier kunnen aanbieden aan hun werknemers. Zij hebben nu dertien mensen full time in dienst. Een ander mooi verhaal is dat van Slappy Inc., die wereldwijd al een paar game jams of ontwikkelcompetities hebben gewonnen. En dan heb je ook nog MoonMonster Studios. Zij zijn een van de jongere studio’s, maar wisten reeds een mooie combinatie van b2b werk en subsidies voor hun entertainment games op te halen. Maar onze eigen organisatie is ook nog jong. En als je weet dat een game produceren ongeveer twee à drie jaar duurt, dan kijken we vooral nog naar wat komen zal en naar het potentieel van de startups die we nu aan het begeleiden zijn.”

“Kan een ontwikkelaar ook opstarten zonder de hulp van DAE Studios? Uiteraard, want dat gebeurt constant. Maar bij ons krijg je een kick start. We nemen de studio’s op in een community van bedrijven die dezelfde uitdagingen hebben overwonnen. Je op tijd introduceren bij de juiste profielen of bedrijven is een van onze speerpunten. Diversiteit of multidisciplinariteit is dan ook belangrijk voor ons. In 2006 toen de opleiding aan de Howest is opgericht, had je één afstudeerrichting. Nu zijn dat er al zes. Het samen zetten met mensen die meer kennis hebben dan enkel gameontwikkeling, is volgens ons essentieel voor het uitbouwen van een succesvol ecosysteem.”

Waar werken jullie momenteel naartoe?

“Nu in februari beginnen we met de 2-Games-a-Month-incubator, waar we met achttien deelnemers aan de slag gaan. Mensen met allerlei achtergronden. Dit jaar is de ambitie om ook vier nieuwe startups te begeleiden via DAE Studios, en we zitten opnieuw met de organisatie van het UNWRAP-festival. Met dit ‘digital entertainment’ festival willen we een brug slaan tussen de verschillende audiovisuele sectoren in Vlaanderen, maar ons tegelijkertijd ook internationaal profileren. Op de vorige editie hadden we ongeveer 750 bezoekers en dit jaar mikken we op 3000. Daarnaast willen we ook meer inzetten op het binnenhalen van subsidies voor incubatoren en dan denk ik dat onze agenda al redelijk goed gevuld is (lacht).”

“Uiteindelijk willen ook, wanneer de covid-maatregelen het toelaten, iedereen eens fysiek samen krijgen. Zodat je nog meer het leven en de dynamiek in ons ecosysteem begint te voelen. En blijven inzetten op kwaliteit is voor mij belangrijk. Ik wil niet zoveel mogelijk studio’s opnemen in onze werking, ik wil er vooral voor zorgen dat de mensen die we nu begeleiden een hoger succesratio kunnen boeken. Dat ze een verschil merken wanneer ze uit onze accelerator komen. Wanneer zij dan mooie games op de markt brengen, kunnen wij daar met het volledige ecosysteem trots op zijn. Zulke succesverhalen uit de eigen regio zijn de beste visitekaartjes die we kunnen afleveren. Want dan zal iedereen die zelf met het idee speelt om lokaal iets uit te bouwen dat ook durven nastreven.”